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26 avril 2017

LE PIGEON MIGRATEUR, DISPARU IL Y A 150 ANS

Le 4 mai prochain, l'étude Millon à Paris (voir http://www.millon.com/html/index.jsp?id=82081&lng=fr&...) mettra en vente une importante collection d'oiseaux naturalisés réunie par Hubert Masquefa (1927-2010), correspondant du Muséum d'Histoire naturelle de Paris et fondateur des parcs zoologiques de Fréjus et Ozoir-La-Ferrière. Parmi les lots présentés, qui vont de la Mésange charbonnière au Fou de Bassan, du Gypaète barbu à la Caille des blés en passant par la Cigogne blanche, la Pintade vulturine ou le Grand tétras, on trouve un Pigeon migrateur, dont voici la photo.

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Pigeon migrateur (Ectopistes migratorius)

Avec l'aimable autorisation de l'étude Millon

Pourquoi s'arrêter sur cet oiseau de taille moyenne, assez joli certes mais pas exceptionnel et qui fait partie de la famille plutôt commune des Columbidae, qui comprend colombes et pigeons ? Et pourquoi ce volatile est-il estimé entre 2600 € et 3000 € alors qu'à cette même vente, une femelle de Pigeon colombin est estimé à 100 € ?

Eh bien parce qu'il a disparu ! On trouve en effet ici et là, dans des musées comme le Musée Confluence à Lyon, des Pigeons migrateurs naturalisés mais hélas il n'y en a plus dans la nature.

Etait-ce un animal rare, quasi-inconnu, dont quelques dizaines de couples seulement vivaient au fin fond de l'Amazonie ou de la Papouasie ? Etait-ce un oiseau dont les superbes plumes l'ont conduit à la disparition ? Non, pas du tout. C'est un oiseau "banal" dont les effectifs, au début du XIXème siècle, étaient estimés à plusieurs milliards (oui, vous avez bien lu : milliards !).

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Pigeon migrateur - Dessin de Mark Catesby vers 1722

Le Pigeon migrateur ou Tourte voyageuse (Tourte a la même origine que Tourterelle) ressemble un peu à une tourterelle des bois, plus élancée et plus grosse puisque la Tourte mesure 30 à 40 cm de long. Elle vivait dans la moitié est des Etats-Unis et du Canada.

Le Pigeon migrateur était connu pour ses vols d'une densité inimaginable, que le célèbre naturaliste Audubon a décrite. Vers 1810, l'ornithologue américain Alexander Wilson estimait qu'un seul vol comprenait plus de 2 miliards d'individus. Le ciel s'obscurcissait pendant un long moment. Lorsque l'oiseau se posait, le sol était couvert de fientes, les branches même très grosses, craquaient et les arbres s'abattaient. Pour avoir une toute petite idée de ce que cela pouvait représenter, il faut avoir vu les milliers d'étourneaux s'envolant dans le ciel de Rome un soir de printemps ou se posant dans les arbres en faisait un bruit assourdissant.

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Etourneaux à Rome

En lisant "Chasses dans l'Amérique du Nord" écrit par Bénédict-Henry Révoil suite à son séjour aux Etats-Unis entre 1841 et 1849, j'ai trouvé un long chapître sur le Pigeon migrateur. Voici ce qu'a vécu l'auteur :

"En 1847, pendant l'automne, un matin avant le jour, je me trouvais sur les hauteurs de la ville de Hartford, dans le Kentucky [...] lorsque je m'aperçus que l'horizon s'obscurcissait ; et, après avoir attentivement examiné quelle cause pouvait amener ce changement dans l'atmosphère, je découvris que ce que je prenais pour des nuages était tout simplement plusieurs bandes de pigeons. [...]

Je conçus l'idée de compter combien de bandes passeraient au-dessus de ma tête dans l'espace d'une heure. Je m'assis donc tranquillement, et, tirant de ma poche un crayon et du papier, je commençai à prendre des notes. Peu à peu, les volées se succédèrent avec tant de rapidité, que je n'avais plus, pour pouvoir les compter, d'autre moyen que de tracer des jambages multipliés. Dans l'espace de trente-cinq minutes, deux cent vingt bandes de pigeons avaient passé devant mes yeux. Bientôt, les vols se touchèrent et se resserrèrent d'une manière si compacte, qu'ils me cachaient la vue du soleil. La fiente de ces oiseaux couvrait le sol et tombait serrée comme la neige en hiver." 

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Pigeon migrateur sur son nid

Illustration de Yan'Dargent pour le livre de B.-H. Revoil 

L'auteur raconte encore l'affolement des paysans lorsque ces pigeons arrivent sur une zone cultivée. On imagine en effet les dégâts causés aux cultures et aux arbres par cette nuée équivalent à celle des sauterelles en Afrique. Du coup, les fermiers des régions ravagées n'ont qu'une obsession pendant les vols de pigeons migrateurs : en tuer le plus grand nombre possible. On organisa, paraît-il, des compétitions où seraient récompensé le chasseur ayant réussi à en abattre plus de trente mille.

Revoil a participé à l'une de ces chasses et raconte :

" Les pigeons arrivaient par millions, se précipitant les uns sur les autres, pressés comme les abeilles d'un essaim qui s'échappent de la ruche au mois de mai. Les hautes cimes du juchoir surchargé se brisaient, et, tombant à terre, entraînaient à la fois les pigeons et les branches qui se trouvaient au-dessous. C'était un bruit à ne pas être entendu de son voisin, même en criant à plein poumons, et si l'on distinguait à grand'peine quelques coups de fusil, pour la plupart du temps ne voyait-on que les chasseurs qui rechargeaient leurs armes. [...]

Dès le point du jour, toutes les bandes de pigeons s'élancèrent  dans les airs pour aller à la recherche de leur nourriture. Ce fut alors un bruit effroyable, impossible à décrire autrement qu'en le comparant à une décharge simultanée de coups de canon. Et à peine le perchoir eut-il été abandonné, que les loups, les panthères, les renards, les couguars et tous les animaux rapaces des forêts américaines s'avancèrent en nombre pour prendre part à la curée."

Evidemment, avec de tels massacres, la population des Pigeons migrateurs à très vite diminué. A partir de 1870, les vols sont visiblement plus clairsemés. Les derniers très grands massacres ont lieu avant 1878. A la fin du XIXème siècle, l'espèce est quasiment éteinte, sa disparition étant de plus accélérée par une épizootie. Début XXème, on offre des récompenses à qui trouvera encore des spécimens de pigeons migrateurs. Malheureusement, cette espèce ne survit pas en captivité.

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Il est toujours dangereux de juger le passé avec nos yeux et notre mentalité actuelle. Les grands massacres n'étaient pas le fait de chasseurs d'agrément mais des fermiers qui pouvaient se trouver ruinés en un passage de pigeons. Et malheureusement, l'époque "récente" n'a pas vu disparaître seulement le Pigeon migrateur : le Couagga (sorte de zèbre d'Afrique du sud), le grand Pingouin, le Dronte (ou Dodo, bien connu), le Thylacine (chien sauvage à rayures), la Rhytine de Steller (sorte de gros lamantin), un grand nombre d'oiseaux dont le Moa (autruche géante) et bien d'autres encore ont été exterminés au cours des derniers siècles. Le bison d'Amérique et le Bison d'Europe ont bien failli subir le même sort.

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Muséum d'Histoire Naturelle de Londres

Mais il est intéressant d'écouter ce que dit Revoil au XIXème siècle suite à son voyage aux Etats-Unis, alors qu'il est lui-même chasseur mais visiblement partisan d'une "chasse raisonnée" :

"La destruction menace en Amérique le gibier auquel j'ai consacré cet article. A mesure que la civilisation s'étend sur ces vastes déserts de l'ouest, les hommes deviennent plus nombreux, et la race humaine, qui règne partout en tyran et ne laisse imposer aucun frein à son despotisme, détruit peu à peu les associations d'animaux. Déjà, les cerfs, les daims et les grandes bêtes à cornes qui peuplaient les anciennes colonies de l'Angleterre ont presque disparu dans les principaux Etats de l'Union.

Les troupeaux de bisons qui, il y a cent ans, paissaient en repos sur les lointaines savanes qui verdissent par delà le Mississipi, voient leurs rangs s'éclaircirent, tandis que les carcasses de leurs semblables tués par les trappeurs, les émigrants et les indiens blanchissent sur le sol et marquent le passage de l'homme.

Tout porte donc à croire que les pigeons, qui ne supportent point l'isolement, forcés de fuir ou de changer de moeurs à mesure que le territoire de l'Amérique se peuplera du trop-plein de l'Europe, finiront par disparaître de ce continent, et, si le monde ne finit pas avant un siècle, je parie avec le premier chasseur venu que l'amateur d'ornithologie ne trouvera plus de pigeons que dans les muséeums d'histoire naturelle."

Prophétie hélas réalisée. Et avant de stigmatiser les Américians, souvenons-nous, comme l'écit Revoil, qu'à cette époque, les immigrants sont essentiellement des Européens...  

12:04 Publié dans Art | Lien permanent | Commentaires (0)

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